历史上的那些大彗星(1)麦克诺特彗星


【前

    十三年前的那个元月,我还在读高中,信息还不是那么灵通,当我知道麦克诺特彗星的时候,北半球已经不适合观测了,但网上接连着的信息刷爆了我的眼球,从南半球传回来的照片显示出了这个彗星惊人的魅力:“白日可见”、“延伸30°长的彗尾”、“四十年来最亮”;每一个头衔都在述说着这颗彗星的壮丽,而我只能通过网络目送着它越行越远,并且寄希望于下一颗大彗星的出现,这一等就是13年。

【发现】

    麦克诺特(R.H.McNaught)出生于苏格兰,从小就对天文有着浓厚的兴趣,大学的时候报考了天体物理专业,现在供职于澳大利亚国立大学天文学与天体物理研究学院,作为赛丁泉巡天项目现场的两位工作人员之一,任务是近地小行星搜索。因为工作性质的特点,他也就成了彗星发现专业户,到目前为止他一共发现了82颗彗星。

麦克诺特本人在乌普萨拉(uppsala)望远镜前

      2006年8月7日,麦克诺特使用赛丁泉天文台的口径0.5米的乌普萨拉施密特望远镜(Uppsala southern schmidt telescope)做例行巡天观测时,在CCD拍摄到的图像上发现了一个暗弱的星点,经过测光发现亮度只有17.3等,但可以看出有着20角秒的彗发,从而认定是一颗彗星,上报给国际天文学联合会后获得编号C/2006 P1,命名为麦克诺特(McNaught),这是麦克诺特发现的第31颗彗星。

0.5米口径的乌普萨拉施密特式望远镜,造于1956年,1982年搬移到赛丁泉天文台。

位于澳大利亚新南威尔士的赛丁泉天文台,海拔1165米。

     根据后续观测,测出麦克诺特彗星当时距离太阳3.5个天文单位,将于2007年1月12日过近日点,近日点距离太阳0.17个天文单位,它沿着双曲线轨道运行,也就是说这是一颗一去不复返的彗星。

麦克诺特彗星于2006年8月7日发现时候的模样,谁能曾想它会成为日后举世瞩目的大彗星。

【发展】

    这颗彗星发现的时候位于蛇夫座靠近天蝎座的的地方,亮度稳定上升,9月26日麦克诺特本人测定彗星的亮度为14.1等,10月24日测得彗星亮度12.1等。到了11月,彗星越来越靠近太阳,不易观测。11月9日,过近日点前两个月,西班牙的Gonzalez在地平线上5°的地方观测到彗星,估计亮度有9.8等,此时其距离太阳1.633个天文单位,还在火星轨道之外。到了12月,彗星和太阳的角距离更小了,完全沉浸在暮光之中,因此也就没有人对其有过观测记录,不过估计它的亮度还在持续增加。12月26日,麦克诺特彗星和太阳赤经相合,位于太阳正北方14°41′的位置,在北半球中高纬度是有可能在日落后观测到的,来自波兰的Guzik终于再次寻获它,当时的地平高度只有3°,估计亮度有4.5等。彗星和太阳在这样的相对位置上持续了一周左右,在北半球中高纬度,既有可能在黄昏中观测到也有可能在曙光中看到,12月30日和31日连续两天,日本的K.Kadota就使用0.25m的反射望远镜拍摄到了彗星,彗星的亮度在3.8-3.5等,彗发直径有2角分。

    从上面的描述我们可以看到,在2006年的年底,这颗彗星并没有什么特点可以引起公众的兴趣,虽然它的亮度还在增加,虽然它理论上肉眼可见,但是因为它和太阳的相对位置不够优秀,总是沉浸在曙暮光之中,早早地就跟着太阳落山了,除了天文发烧友,没有谁会去特意搜寻它的踪迹。

【流芳百世】

   时间进入了2007年,彗星开始迅速往南运行,进入人马座,越来越靠近太阳,亮度也迅速地在增亮:

1月1日2.5等,

1月5日1.5等,

6日0等!

7日-1等!

9日-2等!

11日-3等!

    它的亮度迅速地超过了土星、木星,直逼金星的亮度。即使此时它离太阳已经很近了,反而有大批的天文爱好者和专业的天文工作者报告观测到了彗星,偶然看到彗星的人也迅速增多,有飞行员在飞机巡航高度上看到它,也有饭后遛狗的民众看到它,这样的盛况只在1997年海尔-波普彗星出现的时候发生过。

1月5日奥地利的Burkhard Leitner使用佳能300D和100mm镜头拍摄到暮光中彗星。

1月5日,著名的彗星摄影大师Michael Jäger使用0.2m的望远镜和CCD拍摄到的彗星。

1月8日到10日,美国的Gary W. Kronk连续三天拍摄到暮光中的彗星。

1月8日到10日,美国的Gary W. Kronk连续三天拍摄到暮光中的彗星。

1月8日到10日,美国的Gary W. Kronk连续三天拍摄到暮光中的彗星。

    1月12日,彗星过近日点,和太阳的角距离只有不到8°,但是有人在白天就看到了它!法国的Eric Frappa和Maylis Lavaysslere,在近日点后一天的13号的午后观测到了彗星,同样在13号,德国的Stefan Seip使用加偏光镜的相机拍摄到了蓝天白云下的麦克诺特彗星。这样的盛况仅在上个世纪60年代的池谷-关彗星出现过。

1月13日,法国的Eric Frappa在午后拍摄到距离太阳仅有5.5°的彗星

1月13日,德国的Stefan Seip使用偏光镜拍摄到白日彗星。


     在太空中运行的太阳及太阳风层探测器(SOHO)同样也拍摄到了麦克诺特彗星,巨大的彗星和彗尾在SOHO C3日冕仪的视野中从北向南飞过,视野中的水星和巨大的彗发比起来相形见绌,估计其最近太阳时的亮度有-5.5等之巨。

麦克诺特彗星从北向南穿过SOHO探测器的C3视场,同在画面中的亮星是水星。

      过近日点后的彗星继续向南运动,北半球的天文爱好者无缘一见,几天后,麦克诺特彗星出现在了南半球地区傍晚的低空中,延伸出壮观的彗尾,1月17日彗星亮度-2到-3等,彗尾长5°,1月22日彗星亮度还有0等,此时它离太阳的角距也逐渐地加大,天完全黑后还没有落下地平线,南半球的公众在日落后有充足的时间观赏彗星的壮观景象,彗尾像蓬松的狐狸尾巴一样又大又弯,并且还断裂成了多段,向着北边延伸开,彗尾最长的时候估计有40°,甚至有北半球的观测者虽然看不到彗核但是却看到了延伸向北边的彗尾。

    这段时间的麦克诺特彗星真的是难以用语言表达其壮丽程度,我们就一起来欣赏一下它的照片,从中感受其瑰丽壮美的景象。

1月17日,新西兰的Noel Munford拍摄到彗星,此时暮光中的彗尾有10°之长。

1月19日,意大利的Rolando Ligustri拍摄到彗尾,即使看不彗星核心。

1月20日,澳大利亚的Rudi Vavra拍摄到的彗星,此时亮度还有0等左右

1月20日,Emmanu?l Jehin 在智利的帕瑞纳天文台拍摄到的彗星,此时的彗尾达到了极盛。

1月21日,澳大利亚的Martin George拍摄到的彗星,城市的灯光也掩盖不了彗星的明亮。

1月23日,澳大利亚的Sutton Forest拍摄到的彗星,彗尾已经没有前几天的长度了。

1月28日,阿根廷的Milosav Druckmuller拍摄到的彗星与银河及大、小麦哲伦星云交相辉映

2月9日,澳大利亚的Garradd拍摄到的彗星,此时彗尾已经逐渐消散,彗星亮度回落

【彗星的远去】

      时间进入2月后,彗星的亮度下降到了3等左右,3月下降到5等,亮度越来越暗,表示着它距离我们地球也就越来越远。麦克诺特彗星的轨道偏心率大于1,说明它是沿着一个抛物线或者双曲线轨道绕太阳公转的,这是它第一次靠近太阳也是最后一次。也许在亿万年后的某一天,它受到某个天体的引力扰动能够再次回到内太阳系,当它经过我们地球时,地球人还会认识它吗?



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